Hace tiempo que los investigadores se han dado cuenta del potencial de Internet para obtener datos casi inmediatos sobre brotes de enfermedades, incluso en países que carecen de medios para la vigilancia epidemiológica. Por eso han surgido distintas aplicaciones en Internet para la construcción de mapas epidemiológicos. Estas aplicaciones  se basan en el almacenamiento de datos epidemiológicos para la generación de informes y el trazado de mapas de cómo avanza la enfermedad en tiempo real. HealtMap Project es una de ellas.

Brotes epidémicos e internet

Rapidez con la que diversos medios informan sobre un brote epidémico

HealthMap Project: mapas epidemiológicos a tiempo real

HealthMap es un sistema basado en Internet y diseñado para recopilar y mostrar información sobre brotes epidémicos. Principalmente recoge datos sobre la localización geográfica, la fecha y agente infeccioso  responsable del brote

HealthMap integra datos de diferentes fuentes electrónicas como sitios de noticias, RSS, listas de mailing, informes de vigilancia epidemiológica y alertas oficiales.

 

¿Cómo funciona HealthMap?

A través de este enfoque basado en fuentes de información tan dispares, HealthMap proyecta una visión unificada e integral en el espacio y el tiempo de los brotes de enfermedades infecciosas. El sistema funciona de forma completamente automatizada, adquiriendo datos  cada hora, y utiliza text mining para determinar la categoría de la enfermedad y la localización del brote.

Las alertas, definidas como la recepción de información acerca de un brote no identificado previamente, se geolocalizan a escala de país, con niveles de resolución a escala estatal, provincial o municipal para algunos países. La vigilancia se lleva a cabo en varios idiomas, incluyendo inglés, español, ruso, chino y francés, y se está ampliando a otros como el portugués y el árabe.

HealthMap Project- pantalla de inicio

Pantalla de inicio de HealthMap. La aplicación detecta la ubicación desde donde se conecta el usuario y muestra las alertas sanitarias de la zona.

Tras ser recogidos, los datos se agregan según la fuente de procedencia (agencias de noticias, informes de organismos oficiales…), la enfermedad y la ubicación geográfica, para después ser superpuestos en un mapa interactivo publicado en la web http://healthmap.org. Cualquier usuario puede acceder a dicho mapa a través de internet y consultar fácilmente la información disponible sobre cada alerta. Pinchando en cada alerta del mapa aparece un cuadro con la localización de la alerta, la fecha y el enlace a la noticia. También pueden aparecer otras noticias con contenidos relacionados.

HealthMap genera meta alertas y códigos de color en función de la fiabilidad de la fuente de datos, y el volumen de información sobre el brote. No toda la información recolectada es de interés para el usuario, así que los diseñadores de la web se centran en limitar la sobrecarga de información y proporcionar especialmente información de interés inmediato. De modo que para cada alerta hay una primera etapa de clasificación en enfermedad y localización y después, para mejorar el filtrado, se aplica una segunda ronda de etiquetado de categoría a las alertas. Estas etiquetas incluyen noticias de última hora, alertas, información de seguimiento, información sobre el contexto de la enfermedad e información no relacionada con la enfermedad. 

Alerta HealthMap

Detalle de una alerta de HealthMap

Los informes duplicados se eliminan mediante el cálculo de puntuaciones de similitud comparando los textos de cada informe y las categorías aplicados a cada uno.

Resumiendo, los pasos que sigue la aplicación son los siguientes:

  1. Detección de temas y adquisición de datos procedentes de un gran volumen de fuentes de información (no toda relacionada con el brote epidémico).
  2. Caracterización y categorización de los datos y extracción de la información.
  3. Formateo de la información e integración con otras fuentes.
  4. Difusión de la información entre el público.

HealthMap Project en cifras

El proyecto HealthMap lleva operando desde septiembre de 2006 y la web recibe de 1000 a 10000 visitas diarias procedentes de todos los lugares del mundo. HealthMap es citado como recurso por organismos como la ONU o la FDA. También ha aparecido en publicaciones como Scientific American, lo que indica la utilidad de un sistema que se extiende más allá de la práctica de la salud pública.

Según los informes de seguimiento de uso, los usuarios más frecuentes de la aplicación provienen de organizaciones relacionados con la salud pública como el WHO o el European Centre for Disease Prevention and Control. No se conoce a ciencia cierta cómo estas agencias están utilizando  la información proveniente de HealthMap, pero se sabe por comunicaciones informales que aprovechan el flujo de datos de HealthMap para actividades de vigilancia diaria. HealthMap procesa una media de 133,5 alertas de enfermedad diarias. La mayoría  (92,8%) provienen de noticias aparecidas en los medios de comunicación.

Bibliografía:

[1]- Keller, M. et al. (2009) Use of unstructured event-based reports for global infectious disease. Emerging Infectious Diseases 15(5), 689-695.